Historia del zinc

Introducción

Mucho antes del descubrimiento del zinc como metal, ya se usaron minerales de zinc para la fabricación de latón -aleación de cobre y zinc- y de sales de zinc con fines medicinales. Se conocen objetos de latón procedentes de Babilonia y Asiria del siglo III a.C., y en Palestina, de la época de 1400 hasta 1000 a.C.
La constatación de la primera mezcla de zinc y cobre se halla en una alhaja encontrada en Rodas y que data del 500 a.C. Aun cuando el zinc se emplease, por ejemplo, para la fabricación de latón, transcurrieron muchos siglos, hasta que pudo identificarse como metal. El concepto "zinc" se estableció por primera vez en el siglo XVII, con el redescubrimiento del metal.
Dado que el zinc sólo aparece en la naturaleza en forma combinada, la primera obtención fue como una sal de zinc -carbonato de zinc-. El zinc era apropiado, en especial, para aleaciones con otros metales, por lo que se utilizó por primera vez como componente en la fabricación de monedas. Aunque los minerales de zinc tienen su aplicación desde la Edad de Bronce, no es hasta mucho más tarde, que se reconoció al zinc como elemento, es decir como una materia prima que no puede ser dividida en partes más pequeñas. El zinc se importaba hasta finales del siglo XVIII fundamentalmente de la India y era considerado un metal muy caro.

Primera obtención y aprovechamiento en India y China

Alrededor del año 1200 d.C. se obtuvo en la India zinc metálico. El proceso se describe como la obtención de un metal nuevo, de apariencia similar al estaño. En dicho proceso se calentaba el mineral de zinc de forma indirecta con carbón en un crisol cerrado. Los vapores de zinc generados se enfriaban con el aire ambiental en un recipiente de condensación situado por debajo del crisol. De esta forma, se obtenía zinc metálico.

El veneciano Marco Polo (1254-1324) relata la fabricación de óxido de zinc en Persia. Los persas usaban, entonces, una solución de sufato de zinc (ZnSO4×7H2O) para el tratamiento de oftalmías. El sulfato de zinc (ZnSO4) se utiliza también, hoy en día, en medicina como astringente y antiséptico.

En el año 1374 los hindúes reconocen al zinc como un metal nuevo; el octavo en aquella época. Por aquel entonces, ya existía una producción limitada de zinc con el consiguiente comercio.

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The History of Zinc
531 KB PDF English 09.04.13


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